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PRÉHISTOIRE

Préhistoire : des rites et des traditions dès le paléolithique ?

Histoire de l’Art et du Sacré : nos lointains ancêtres préhistoriques vivent de la chasse et de la cueillette. Ces groupes paléolithiques créent des images et des signes pour exprimer leur pensée…

Des croyances et des mythes inconnus

Les hommes et les femmes de la préhistoire, peuples de chasseurs nomades, pensent, imaginent, rêvent… Ils élaborent probablement leur relation au monde et au cosmos. Selon l’historien des religions, Mircea Eliade, des interprétations évoquent une fonction rituelle et spirituelle des images et des signes paléolithiques. Et selon lui, chaque réflexion repousse plus loin encore dans le temps les commencements de la pensée humaine et de la culture…

Par Maryse Marsailly (@blogostelle)
– Dernière mise à jour septembre 2020 –

D'après des taureaux et signes, grotte de Lascaux, vers 18 000 -10 000 avjc, magdalénien, Dordogne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après des taureaux et signes, grotte de Lascaux, vers 18 000 -10 000 avjc, magdalénien, Dordogne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

REPÈRES CHRONOLOGIQUES
– Le paléolithique inférieur, des origines à 100 000 ans avjc. – Le paléolithique moyen, vers 100 000 ans avjc à 40 000 – 35 000 ans avjc. – Le paléolithique supérieur, vers 40 000 – 35 000 ans avjc à 10 000 ans avjc. Chronologie détaillée L’Art de la Préhistoire 

UN CODE SYMBOLIQUE CHEZ LES CHASSEURS-CUEILLEURS?

Il est possible que les créations artistiques et les symboles paléolithiques renvoient à divers phénomènes liés aux saisons, à la Lune,à la chasse et au gibier, à la sexualité, à la mort, à la croyance en des êtres surnaturels, à un au-delà et à des personnages spécialistes du sacré

D'après le "Cheval chinois" et signe, grotte de Lascaux, vers 18 000 ans avjc, magdalénien, Dordogne, France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après le « Cheval chinois » et signe, grotte de Lascaux, vers 18 000 ans avjc, magdalénien, Dordogne, France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Une expression codifiée dans les ancestrales sociétés de chasseurs
Des ensembles signifiants de notations se retrouvent dans beaucoup de sociétés de chasseurs… Environ 15 000 ans avant la découverte de l’agriculture, au néolithique, il est attesté que le cycle lunaire est observé, étudié et mémorisé dans un objectif pratique.

Les paléolithiques avaient-ils découvert les phases de la lune?
L’historien des religions Mircea Eliade cite Alexander Marshack, (Les racines de la civilisation). Cet auteur propose l’existence d’un système symbolique de notation du temps fondé sur les observations lunaires dès le paléolithique supérieur.

D’après une rondelle perforée et séries d’incisions sur os ; les phases de la Lune qui rythment le temps, déjà sans doute dans les cultures paléolithiques ; et des séries de signes, peintures, Cueva del Pindal, 13 000 – 18 000 avjc, Espagne ; paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Selon lui, l’écriture, l’arithmétique et le calendrier apparaissent dès les premières civilisations. Ces savoirs seraient le fruit d’une longue maturation dont la source remonterait aux expressions symboliques du paléolithique…

Des signes qui pourraient bien être signifiants…
On sait aussi que la Lune joue un rôle essentiel dans les mythologies archaïques. Et le symbolisme lunaire englobe également tout se qui se rapporte à la Femme, à l’Eau, à la Fertilité, au Serpent, à la Végétation, à la Mort et à la Renaissance…

D’après une rondelle, os incisé de graphismes, Mas-d’Azil, Ariège, magdalénien ; et une pendeloque, os, décor gravé, motifs géométriques ; France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Certains motifs de méandres sont très anciens
On peut observer des méandres gravés ou peints sur des parois rupestres ou sur des objets. Pour Alexander Marshack, ses représentations élaborées expriment une intentionnalité et renvoient à un ensemble de codes.

On rencontre déjà ce thème sur un os gravé trouvé à Pech-de-l’Azé, en Dordogne. Il est daté de l’Acheuléen, vers 135 000 ans avjc. Cette gravure sur os remonte donc a 100 000 ans avant les motifs de méandres du paléolithique supérieur…

D’après des bâtons et une pendeloque, os gravé, motifs de méandres;  paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Symbolisme ou mythologie aquatique dès le paléolithique
Des méandres sont tracés autour des animaux ou parfois sur les animaux eux-mêmes. Ils sont peut-être en relation avec un rituel ou un acte de participation.

Le symbolisme aquatique devient évident quand le motif est accompagné de poissons. Pour Marshack, il ne s’agit pas seulement d’une évocation de l’eau. Des traces de doigts et d’outils laissent imaginer un acte personnel en relation avec un symbolisme ou une mythologie aquatique.

VISIONS CHAMANIQUES ET MONDE DES ESPRITS?

L’expérience de l’extase chamanique et la croyance en une âme sont possibles dès le paléolithique… Dans le monde ancestral des peuples de chasseurs, certains font preuve de courage, d’astuce et de prouesse face au gibier, d’autres maîtrisent l’expression artistique, certains se distinguent par leurs capacités spirituelles hors du commun…

D'après un auroch et graphismes, peintures, vers 21 000 avjc, grotte de la Tête-du-Lion, Ardèche, solutréen, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après un auroch et graphismes, peintures, vers 21 000 avjc, grotte de la Tête-du-Lion, Ardèche, solutréen, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

La couleur rouge, omniprésente dans l’art paléolithique, pourrait symboliser le sang ou l’énergie vitale des animaux et des humains…

Grâce à la transe, le chaman accède à un au-delà spirituel
L’âme du chaman est capable de quitter son corps, de voyager et de rencontrer des êtres surnaturels ou des esprits. C’est ainsi que le chaman peut demander de l’aide, une protection ou une bénédiction dans un au-delà spirituel.

L’extase chamanique permet aussi de pénétrer un corps humain et d’agir sur des phénomènes de possession. Un être humain peut être possédé par l’esprit d’un mort, d’un animal ou d’un dieu…

D’après un animal et signes, et graphismes, peinture rouge, Cueva del Pindal, vers 18 000-13 000 avjc ; et un grand bison, peinture rouge, grotte d’Altamira, solutréen et magdalénien ; Espagne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Des concepts religieux communs aux peuples chasseurs
Encore au XIXe siècle, des populations archaïques et coupées du reste du monde, vivent de la chasse, de la pêche et de la cueillette. Ces sociétés de chasseurs conservent leurs structures originelles, comme en Afrique, en Australie, en Arctique ou dans les forêts tropicales.

D’après des compositions graphiques, peintures rupestres, Cueva del Pindal, vers 13 000 – 18 000 avjc, magdalénien, Espagne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Certaines compositions paléolithiques regroupent des signes… Des expressions symboliques? Des visions oniriques? L’expression d’une transe?

On peut se faire une idée des concepts religieux des paléolithiques en observant les rites et les croyances spécifiques à certains peuples qui ont conservé leurs traditions ancestrales. Malgré la grande différence d’époque, il est possible d’appréhender quelques thèmes fondamentaux…

D'après une gravure sur bloc,  visage strié,,  magdalénien grotte de La Marche, France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après une gravure sur bloc, visage strié,, magdalénien grotte de La Marche, France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

À l’image des anciennes traditions indiennes, australiennes et africaines : des dessins rituels sur le corps? Des traces sur un visage évoquent des peintures ou des marques rituelles… ou des scarifications?

Sociétés d’hommes, rites secrets et initiation des jeunes
Dans les sociétés de chasseurs, le thème de la séparation des sexes joue un rôle important. La solidarité mystique entre les chasseurs et le gibier explique des secrets exclusivement réservés au monde masculin. Ces mystères et ces traditions sont dévoilés aux jeunes hommes au moment de leur initiation.

D'après la Vénus de Menzin, pierre gravée, ornements corporels,  Russie, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après la Vénus de Menzin, pierre gravée, ornements corporels, Russie, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Ce sont des sociétés d’hommes qui organisent ces rites de passage. Dans certaines ethnies traditionnelles africaines, il existe également des rites d’initiation dédiés aux jeunes femmes. Les correspondances attestées dans divers groupes humains révèlent une tradition commune. L’origine des rituels d’initiation remonterait loin dans le temps, peut-être au paléolithique…

Des chorégraphies en cercle ?
Une interprétation (controversée) propose de voir dans les traces sur le sol de la grotte de Montespan, dans les Pyrénées, le témoignage d’une chorégraphie rituelle. La danse en cercle est très répandue dans le monde.

D'après la grotte des Mains, peintures au pochoirs, vers 25000 avjc, gravettien, Argentine, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après la grotte des Mains, peintures au pochoirs, vers 25000 avjc, gravettien, Argentine, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Les peuples de chasseurs dansent pour favoriser l’abondance du gibier ou pour pacifier l’âme des animaux abattus. La tradition préhistorique de la danse en cercle aurait perduré dans les cultures archaïques contemporaines, comme sans doute certaines croyances et rituels.

UNE COSMOGONIE PRÉHISTORIQUE?

Il est possible que les cultures paléolithiques possèdent des mythes cosmogoniques. La diffusion universelle et la structure archaïque de certains thèmes mythiques laissent imaginer une tradition héritée de la lointaine préhistoire…

D'après un cerf et signes, grotte de Lascaux, vers 18 000 avjc, magdalénien, Dordogne, France, Paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après un cerf et signes, grotte de Lascaux, vers 18 000 avjc, magdalénien, Dordogne, France, Paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

L’imaginaire mystérieux des chasseurs-cueilleurs paléolithiques nous montre des chevaux, des cerfs ou des taureaux qui ont l’air de flotter sur les parois peintes…  

Voir aussi l’article  L’Art paléolithique consacre la féminité et le monde animal

Des Eaux Primordiales aux Maître des Animaux
On connaît le thème cosmogonique qui évoque les Eaux Primordiales et un Créateur, anthropomorphe ou sous une forme animale. Par exemple, un animal aquatique descend au fond de l’océan et ramène la matière nécessaire à la création du monde…

En analogie avec les cultures de chasseurs, parmi les thèmes qui nourrissent très probablement l’art paléolithique, on peut citer aussi l’origine des animaux, les relations mystiques entre le chasseur, le gibier et le Maître des Fauves…

D’après des taureaux, cheval et graphismes, peintures rupestres, grotte de Lascaux, vers 18 000 -10 000 avjc, magdalénien, Dordogne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Empreint de sacralité, l’art paléolithique se nourrit peut-être de thèmes comme les relations mystiques entre chasseur et gibier ou la croyance possible en un Maître des Fauves ou Maître des Animaux…

Ascension au Ciel ou Vol Magique pour accéder à l’Autre Monde
De même, sur tous les continents, il subsiste des mythes, des légendes ou des rites qui racontent une Ascension au Ciel ou un Vol Magique. Ces mythes sont étroitement liés aux expériences oniriques et extatiques spécifiques au chamanisme.

D’autres thèmes mythiques ou symboliques sont aussi très répandus dans le monde, comme ceux de l’Arc en Ciel et du Pont, qui donnent accès à l’Autre Monde ou à l’Au-Delà…

D'après un cerf et graphismes, peinture, grotte de Lascaux, vers 18 000 -10 000 avjc, magdalénien, Dordogne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après un cerf et graphismes, peinture, grotte de Lascaux, vers 18 000 -10 000 avjc, magdalénien, Dordogne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Le Centre du Monde, un thème universel
Une autre expérience fondamentale de la conscience humaine est celle du Centre du Monde. Des images et des signes préhistoriques sont interprétés en ce sens. On pense aux thèmes universels de la Montagne Cosmique, du Nombril de la Terre, du Fleuve partageant le monde en quatre directions…

Une représentation de la grotte d’Altamira montre des mains, des zigzags ou des éclairs et des cercles concentriques qui évoquent des ronds dans l’eau… ou un centre particulier, un lieu symbolique, l’éclat d’un astre… ? Les paléolithiques avaient-ils leur idée sur l’organisation du monde et du cosmos?

Une composition de points, au plafond de la grotte de Pech-Merle, évoque-t-elle un système d’orientation ? Une représentation du Ciel ? Des notations en relation avec le temps? Un code significatif?

D’après un troupeau de gazelles, mains et graphismes, grotte d’Altamira, vers 20 000 avjc, solutréen et magdalénien, Espagne ; une composition de points, plafond, et une main en négatif et points, grotte de Pech-Merle, Lot, vers 25 000 ans avjc, gravettien, France ; paléolithique supérieur, (Marsailly/Blogostelle)

Et sans doute que l’héritage culturel et spirituel paléolithique comporte déjà une conception complexe du monde et de l’univers que nous ne pouvons pas connaître…

D'après des chevaux, comme en apesanteur, grotte de Lascaux, vers 18 000 -10 000 avjc, magdalénien, Dordogne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après des chevaux, comme en apesanteur, grotte de Lascaux, vers 18 000 -10 000 avjc, magdalénien, Dordogne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

La sacralité du Ciel et des phénomènes célestes
On pense aussi à l’expérimentation originelle de la sacralité du Ciel et des phénomènes célestes et atmosphériques. L’observation du Ciel, des astres, de l’orage, de la foudre, de la pluie… invite à la transcendance. Cette expérience s’exprime dans le symbolisme chamanique de l’ascension extatique.

Le plus souvent, l’imaginaire universel voit dans l’expérience de l’envol une délivrance de la pesanteur, fondée sur la sacralisation de l’espace céleste. Le Ciel devient par excellence la source et la demeure des êtres surnaturels, des esprits, des héros civilisateurs ou des divinités…

D’après des chevaux et des mains, peintures rupestres, grotte de Pech-Merle, Lot, vers 25 000 avjc, gravettien ; et des chevaux, comme en apesanteur, grotte de Lascaux, vers 18 000 ans avjc, magdalénien, Dordogne ; France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Le feu, la lumière et la noirceur de la nuit…
Dans le monde, les mythes relatifs à l’origine du Feu mettent le plus souvent en évidence l’activité sexuelle. Mais le feu est également l’élément qui apporte la lumière et la chaleur…

La nuit et les ténèbres sont également des expériences originelles fortes. Elles sont associées à la mort du gibier ou d’un membre de la tribu, aux crises de folies, à la férocité, au meurtre et aux catastrophes naturelles et cosmiques…

D’après une main peinte en négatif, grotte Chauvet, vers 36 000 avjc, aurignacien, Pont d’Arc, Ardèche ; et des mains, peintures rupestres, grotte de Gargas, 27 000 avjc, gravettien, Hautes-Pyrénées ; France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

La main préhistorique : simple présence humaine qui signe son passage? Ou gestuelle symbolique ou rituelle?

Du geste à la parole, l’expression d’une puissance rituelle
Dans de nombreuses traditions, on connaît la valorisation spirituelle ou symbolique du langage et de la parole. Mais il est possible qu’à l’époque paléolithique déjà certains gestes expriment une épiphanie, c’est-à-dire la manifestation d’une puissance sacrée ou d’un mystère.

D'après des gravures, grotte du Gabillou, vers 25000 ans avjc, gravettien, Sourzac, Dordogne, France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après des gravures, grotte du Gabillou, vers 25000 ans avjc, gravettien, Sourzac, Dordogne, France, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

La gestuelle des figures anthropomorphes représentées dans l’art préhistorique est sans doute chargée de sens, voire d’une puissance rituelle, magique ou religieuse…

La parole prononcée déclenche une force
Avant le développement du langage articulé, la voix humaine a la capacité de transmettre des impressions, des désirs, des ordres ou de provoquer l’imaginaire ou des états particuliers d’attention…

Les exercices phoniques des chamans, les incantations ou les mantras impliquent le rythme de la respiration et la visualisation de syllabes magiques ou mystiques. Dans de nombreuses cultures ancestrales, la parole prononcée déclenche une force et possède une fonction rituelle ou magique…

D'après un bison couché, grotte d’Altamira, peinture rouge, solutréen et magdalénien, Espagne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)
D’après un bison couché, grotte d’Altamira, peinture rouge, solutréen et magdalénien, Espagne, paléolithique supérieur. (Marsailly/Blogostelle)

Au cours des périodes suivantes, du mésolithique au néolithique, on ne réalise plus de grandioses compositions picturales ou sculpturales d’une aussi rare qualité. L’art des paléolithiques semblent disparaître avec eux…

FIN DU CHAPITRE PRÉHISTOIRE

Consulter le sommaire La Préhistoire

Consulter  Le sommaire du BLOG

Bloc notes + Un roman? La Guerre du Feu, de J.H. Rosny Aîné. Un film? La Guerre du Feu de Jean-Jacques Annaud.

Bloc-Notes +  La grotte Chauvet  : archeologie.culture.fr/chauvet/fr (visite virtuelle, source culture.fr).

Bloc-notes + Colloque Archéologie des migrations, INRAP (12-13 novembre 2015) : Les migrations et la Préhistoire de l’humanité  (www.) inrap.fr/les-migrations-et-la-prehistoire-de-l-humanite-9690 (Source Inrap.fr)

Par Maryse Marsailly

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