NÉOLITHIQUE-BRONZE

Art Néolithique, le temps des Mégalithes

Un souffle d’éternité… mégalithique

Les mégalithes fascinent toujours et encore… Au cours de la période ancienne du néolithique, des peuples construisent des tombes et des structures funéraires à l’aide de pierres gigantesques. L’origine et la signification culturelle exacte de ces ensembles mégalithiques, en relation étroite avec le monde des morts, restent méconnues. Ces constructions sont spécifiques à l’Ouest de l’Europe. Et les mégalithes sont particulièrement visibles le long de la façade Atlantique…

Par Maryse Marsailly (@blogostelle)
– Dernière mise à jour mai 2017 –

D'après le Dolmen de Grandmont dans le Languedoc-Roussillon, en France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après le Dolmen de Grandmont dans le Languedoc-Roussillon, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

CAIRNS, DOLMENS ET DALLES DE PIERRE NÉOLITHIQUES, UN ART GIGANTESQUE…

Entre 5000 ans avjc et 2000 ans avjc… Il semble que le phénomène mégalithique émerge à l’Ouest de l’Europe après l’adoption du mode de vie néolithique dans ces régions. Dès le cinquième millénaire avjc, des peuples néolithiques constructeurs érigent d’immenses monuments en pierres, entre la péninsule ibérique et l’Armorique, et cela durant deux millénaires…

On érige des mégalithes en Europe dès 5000 ans avjc
Les bâtisseurs néolithiques de mégalithes élèvent des constructions variées de manière spontanée dans diverses régions d’Europe. Le terme mégalithe vient du grec et signifie grande pierre. En breton, le mot dolmen désigne une table de pierre.

D'après les tumulus néolithiques de Bougon, vers 4000-3000 ans avjc, Charente, en France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après les tumulus néolithiques de Bougon, vers 4000-3000 ans avjc, Charente, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Les régions du Nord de l’Europe, les îles britanniques, la façade Atlantique, de la Normandie jusqu’au Poitou, et la péninsule ibérique, sont riches en mégalithes. Les mégalithes expriment une première forme d’architecture en Europe. Les plus anciens remontent à 5000 ans avjc et 4000 ans avjc.

Les plus récents sont datés de 2000 ans avjc environ. En Orient, des pyramides sont érigées seulement à partir de 3000 ans avjc… Les différentes couches superposées des sites mégalithiques révèlent des évolutions et différentes périodes d’utilisation de ces monuments.

Des cairns ou des tumulus abritent des chambres funéraires
En général, les mégalithes se composent de plusieurs chambres funéraires rondes ou carrées dont l’accès se fait par un couloir. L’ensemble est abrité soit par un amoncellement de pierres, appelé cairn, soit par un amas de terre et de pierraille, appelé tumulus.

D'après le cairn de Gravinis dans le Morbihan en Bretagne, en France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après le cairn de Gravinis dans le Morbihan, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Le couloir du dolmen qui permet d’accéder à la chambre funéraire mesure 14 mètres de long…

D'après la façade du cairn néolithique de Barnenez, vers 4000 ans avjc, Bretagne, en France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après la façade du cairn néolithique de Barnenez, vers 4000 ans avjc, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

On peut admirer beaucoup de mégalithes en Bretagne, comme à Gravinis, à Carnac ou à Barnenez. On rencontre aussi des tumulus géants dans le nord de l’Europe, qui mesurent jusqu’à 150 mètres de long, dont les tertres protègent des tombes en bois… Ces hauts lieux funéraires semblent constituer des sanctuaires…

REPÈRES CHRONOLOGIQUES
Néolithique ancien, cinquième et début du quatrième millénaire avjc. – Néolithique moyen, quatrième millénaire avjc à 2500 ans avjc. Chronologie générale  Néolithique-Âge du Bronze

On construit les cairns néolithiques sur les hauteurs…
Les monuments mégalithiques les plus anciens sont les cairns. Ils sont construits en pierres sèches et bordés de murailles et forment un ensemble bien visible de loin. Le plus souvent, les constructeurs choisissent de les édifier sur des hauteurs, ce qui accentue encore leur aspect grandiose et impressionnant…

D'après une maquette du mégalithe de Barnenez, Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après une maquette du mégalithe de Barnenez ; vers 4000 ans avjc, Finistère, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Les onze dolmens de Barnenez
En France, c’est le cas des sites de Bougon dans les Deux-Sèvres, dans le Poitou, dont le sanctuaire comprend cinq tumulus, et de l’hypogée de Barnenez dans le Finistère, en Bretagne.

Les hypogées sont des grottes artificielles creusées et taillées dans la roche. Le cairn breton de Barnenez intègre pas moins de onze dolmens et deux cairns édifiés successivement. Il renferme plusieurs chambres funéraires constituées de domaines à couloirs mégalithiques. Le couloir d’accès de Barnenez est à peu près circulaire.

D'après le mégalithe néolithique de Barnenez dans le Finistère, vers 4000 ans avjc, Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D'après la disposition des hypogées néolithiques de Barnenez, vers 4000 ans avjc, Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après le mégalithe de Barnenez qui abrite plusieurs chambres funéraires constituées de domaines à couloirs, Finistère, vers 4000 ans avjc, Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle)

On voit grand pour le sanctuaire funéraire de Bougon…
Le vaste sanctuaire poitevin de Bougon comprend cinq tumulus construits entre 4000 ans avjc et 2000 ans avjc. Un des plus anciens tumulus de ce monument funéraire mesure 22 mètres de long sur 10 mètres de large.

Le tertre est entouré de deux murets de pierraille en gradins. Il abrite deux dolmens dont les chambres étaient sans doute circulaires à l’origine. Les couvertures de pierres forment une voûte en encorbellement. Mais les lieux ont été remodelés. Une des chambres est devenue rectangulaire.

D’après les tumulus néolithiques de Bougon, vers 4000-3000 ans avjc, Charente, en France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Le vaste espace sacré de Bougon comprend 5 tumulus dont certains possèdent des tertres en gradins.

La dernière demeure des défunts… un symbole pour les vivants
Au cours du néolithique, le nombre des inhumations augmente et la fonction des mégalithes semble avant tout funéraire. Mais ces expressions monumentales, souvent bien visibles de loin, jouent probablement un rôle symbolique pour les vivants.

La présence silencieuse des mégalithes renvoie au domaine des morts et leur architecture qui s’impose dans le paysage impose le respect et dégage une aura sacrée… Mais il n’est pas exclu que les mégalithes soient également en relation avec le contrôle des territoires.

La répartition géographique des mégalithes laisse apparaître un partage de l’espace entre plusieurs villages. Chaque communauté villageoise peut édifier son mégalithe et marquer ainsi l’étendue de ses terres…, à l’image bien plus tard des cathédrales ou des églises, repères visibles de loin dans les campagnes qui annoncent les villes ou les bourgs…

D'après la Table des Marchands à Locmariaquer en Bretagne, en France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après la Table des Marchands à Locmariaquer en Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Les architectes néolithiques créent des constructions élaborées
La réalisation des tombes mégalithiques exige un savoir-faire très élaboré. Les architectes néolithiques se servent de matériaux variés et exploitent leur environnement naturel…

… Ils utilisent des dalles ou des blocs de roche, des pierres sèches et du bois pour édifier les sépultures. On construit les chambres dédiées aux défunts à l’aide de petites pierres sèches et on utilise des poteaux ou des planches en bois. Les dalles de couverture des couloirs d’accès sont par contre de très grandes dimensions.

De vastes monuments abritent quelques défunts
Dans un premier temps, les cairns renferment beaucoup de chambres funéraires mais il existe aussi de vastes monuments qui n’abritent que quelques dépouilles. En Europe de l’Ouest, tout le monde ne bénéficie pas d’une dernière demeure sous mégalithes.

Quatre ou cinq défunts seulement reposent à Newgrange, en Irlande. L’étude des offrandes et des maisons ne révèlent pas de grandes différences de richesses. Plus à l’Est du continent, on n’édifie pas de mégalithes, mais on aménage déjà des tombes parfois riches en or et en cuivre…

D'après l'immense tumulus néolithique de Newgrange en Irlande. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après l’immense tumulus néolithique de Newgrange en Irlande, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Le grand œuvre d’une communauté…
Qui donc avait droit à ce privilège et selon quels critères? On sait seulement que de telles constructions supposent quantité de main-d’œuvre et une grande maîtrise technique. La démesure des cairns semble manifester la volonté des vivants d’édifier des monuments imposants et impressionnants aux yeux de tous. Ce sont également les symboles du grand ouvrage d’une communauté…

Une autorité dirige sans doute les chantiers mégalithiques
Le gigantisme de l’architecture mégalithique suppose des hommes en nombre et des troncs d’arbre pour déplacer et soulever les énormes blocs de roche. On transporte des pierres de 10 à 20 tonnes en moyenne sur 5 à 6 kilomètres…

Une sérieuse organisation est nécessaire pour faire aboutir d’aussi vastes chantiers… On peut supposer la présence d’une élite dirigeante… L’existence d’une autorité puissante, hiérarchisée et centralisée pour diriger les travaux serait essentielle aussi au bon déroulement d’éventuelles cérémonies…

D'après l'entrée du tumulus de Newgrange en Irlande. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après l’entrée du tumulus de Newgrange, Irlande, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Une haute fenêtre permet aux rayons du soleil de pénétrer jusque dans la chambre funéraire le jour du solstice d’hiver. Un mégalithe orné de spirales trône sur les lieux…

Voir aussi l’article  le symbolisme de la spirale

Quand le soleil pénètre dans la tombe au solstice d’hiver…
Les sites de Newgrange, en Irlande, et de Gravinis, en Bretagne, renferment une chambre funéraire assez modeste. Par contre, les tumulus sont très volumineux. Celui de Newgrange atteint près de 90 mètres de diamètre…

… Il s’intègre dans un cercle de pierres décorées de motifs géométriques. Sa façade est ornée d’un parement de galets blancs parsemé de quelques galets plus sombres. Il abrite un dolmen de petites dimensions, mais la masse du tumulus n’a pas été entièrement explorée…

Une fenêtre habille l’entrée de Newgrange. Elle permet aux rayons du soleil de pénétrer jusque dans la chambre funéraire le jour du solstice d’hiver. Quand la lumière recommence à croître après la nuit la plus longue de l’année…

D'après les encorbellements du plafond de Newgrange. (Marsailly/Blogostelle.)  D'après l'entrée du tumulus de Newgrange en Irlande. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après l’entrée du tumulus de Newgrange et les encorbellements de son plafond, Irlande, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Un jeu de dalles et de pierres parfaitement ajustées
Dans certaines constructions funéraires, les architectes réalisent des encorbellements à l’aide de dalles plates, grandes ou petites, qu’ils ajustent avec précision. Le tumulus ou le cairn qui recouvre le dolmen maintient et équilibre l’ensemble.

Le cairn prend la forme dune immense masse de pierrailles… Les bâtisseurs consolident cette masse grâce à des parements qu’ils prennent soin de bien agencer. Ils réalisent finalement un monument à degrés.

29 grandes pierres plates gravées, dites dalles orthostates, ornent le dolmen de Gravinis et plusieurs massifs construits en pierres sèches forment un cairn en gradins.

D'après le cairn néolithique de Gravinis dans le Golfe du Morbihan en Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après le cairn de Gravinis dans le Golfe du Morbihan, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

D'après les dalles sculptées de méandres de Gravinis, en Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)  D'après les dalles sculptées de méandres à Gravinis. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après le cairn néolithique de Gravinis et ses dalles sculptées de méandres, Golfe du Morbihan, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Les méandres du dolmen de Gravinis
Le mégalithe de Gravinis dans le Morbihan en Bretagne, en France, est doté d’un très grand cairn. Plusieurs massifs en pierres sèches sont disposés en gradins. Le couloir du dolmen fait 14 mètres de long. Il permet d’accéder à la chambre funéraire, pourvue d’une pierre de seuil surélevée.

L’espace quadrangulaire de la chambre mesure environ 2,50 mètres de côté. Les bâtisseurs installent aussi 29 très grandes pierres plates, appelées dalles orthostates, pour habiller le dolmen. 23 dalles sont entièrement ornées de séries de méandres. Ce décor couvrant est agrémenté aussi par quelques motifs de haches, de serpents ou d’arc.

DES CHAMPS DE PIERRES DRESSÉES PARSÈMENT LES PAYSAGES NÉOLITHIQUES

Souvent associés à des sépultures, on peut rencontrer des mégalithes isolés ou groupés… Les constructeurs ont implanté ces pierres géantes en alignements, comme à Carnac en Bretagne, ou en cercles, comme à Stonehenge en Angleterre. Les menhirs néolithiques sont généralement des pierres brutes…

D'après un espace sacré néolithique circulaire, et ses mégalithes, Écosse. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après un espace sacré circulaire et ses mégalithes, Écosse, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

On compose un ensemble avec des pierres géantes…
Les bâtisseurs de mégalithes utilisent des grandes pierres dressées, isolées ou groupées pour créer une composition d’ensemble. Parfois ces pierres monumentales sont organisées en alignements, comme en Bretagne. Ainsi, 3000 menhirs environs sont implantés à Carnac sur une aire de près de 4000 mètres de long…

Le débat se poursuit entre spécialistes quant à l’origine et à la signification des mégalithes… Du XVIIe au XIXe siècles, ces constructions ancestrales ont inspiré un courant appelé celtomanie… et beaucoup de menhirs ou de dolmens ont été en partie détruits ou pillés et dépouillés de leur mobilier funéraire ou votif, comme les céramiques, les haches ou les parures.

D'après les célèbres mégalithes de Stonehenge en Angleterre. (Marsailly/Blogostelle.)  D'après les alignements de Carnac en Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après les célèbres mégalithes de Stonehenge, Angleterre ; et les alignements de Carnac, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Le lever du soleil en perspective…
Si les connaissances en matière d’astronomie à l’époque néolithique restent inconnues pour nous, il est attesté que l’orientation des élévations mégalithiques se réfère au lever du soleil et aux solstices d’été et d’hiver…

Les cercles mégalithiques britanniques peuvent atteindre 500 mètres de diamètre et permettent d’imaginer une fonction d’observatoire. Dans beaucoup de civilisations anciennes, des monuments funéraires ou cultuels sont orientés et édifiés en étroite relation avec le cycle solaire… Le cycle solaire relève alors du sacré…

D'après les menhirs alignés de Carnac en Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D'après les menhirs néolithiques de Carnac en Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après les menhirs alignés de Carnac, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Sur une aire immense, 3000 menhirs environ imposent leur présence dans les paysages bretons de Carnac…

Le menhir, gardien des morts et symbole de vie
Érigé à côté ou au-dessus d’un dépôt funéraire, le menhir apparaît d’abord comme le gardien des sépultures. Si la pierre protège des animaux et des voleurs, elle symbolise aussi une protection contre la mort.

À l’image de la pierre incorruptible, l’âme du défunt perdure… Le symbolisme phallique de la pierre dressée renvoie aussi à une idée de force, de protection, de durée, de fécondité et de puissance vitale.

D'après un dolmen néolithique irlandais. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après un dolmen irlandais, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

La force spirituelle et fertilisante des défunts
Chez certains peuples archaïques de l’Inde, des gigantesques rochers sont installés près des tombes ou sur les tombes. Ces mégalithes fixent l’âme des morts dans leur demeure provisoire. Ainsi, proches des vivants, les disparus ne risquent pas d’errer et de devenir dangereux.

Les défunts favorisent aussi la fertilité des champs grâce à leur puissance spirituelle. Associés à cette symbolique de la pierre et de la roche, on retrouve plus tard dans le temps des piliers en pierre associés à la puissance divine et à une signification spatiale.

Le dieu grec Hermès (Mercure des romains), messager des dieux et divinité du passage et des carrefours, consacre le pilier ou à la pierre dressée. Ces monuments possèdent une dimension sacrée qui se rapporte à l’espace, à l’orientation, aux limites ou encore à un territoire…

D'après les mégalithes en allée couverte du dolmen de La-Roche-aux-Fées en Bretagne, en France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après des mégalithes en allée couverte, dolmen de La-Roche-aux-Fées, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Voir aussi l’article Les mégalithes cristallisent une présence spirituelle

La présence de la pierre évoque la pérennité
Selon la tradition celtique, des pierres ou des stèles funéraires sont érigées pour les plus grands druides. Elles se trouvent symboliquement à la frontière de la Terre des Vivants, à l’image d’un lieu de passage vers un au-delà où survivent les défunts.

La présence de la pierre évoque la permanence d’un pouvoir et la pérennité. On peut aussi mettre en correspondance la pierre dressée avec la symbolique de l’Axe du monde ou de l’Arbre de Vie, dans un élan spirituel qui relie la Terre au Ciel…

UNE TRINITÉ NÉOLITHIQUE LA HACHE – LA CHARRUE – LES BOVIDÉS

La Hache, première arme-outil de l’humanité, est un motif iconographique très fréquent à l’époque néolithique. On rencontre aussi le thème des armes, des bovidés et des cornes sur les dessins rupestres des sanctuaires ou sur des céramiques. Ces images vont perdurer aux âges du Bronze et du Fer…

D'après une hache gravée, Table des Marchands, Gravinis, Morbihan en Bretagne, France. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après une hache gravée, Table des Marchands, Gravinis, Morbihan, Bretagne, France, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

On imagine que la hache (associée à l’orage) et la charrue renvoient à la pluie bienfaitrice venue du Ciel et à la fécondité de la Terre…

La Hache-charrue de la Table des Marchands
Le mégalithe de La Table des Marchand, à Locmariaquer, dans le Morbihan, met en lumière la valeur symbolique de la hache. Au fond de ce dolmen à couloir, une dalle porte un décor de crosses (ou de serpents dressés?) sculptées sur plusieurs registres.

Une hache-charrue trône au plafond. À l’origine, avant d’être débité et réutilisé à Gravinis, un grand menhir de 14 mètres de haut magnifiait aussi ce dolmen. Son dessin gravé met en scène crosses, hache-charrue et bovidés…

D'après la Table des Marchand, Locmariaquer. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après la Table des Marchand, Locmariaquer : des  haches gravées, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

La foudre, l’orage et la pluie se rattachent au symbolisme de la hache
Intimement liée à la foudre, à l’orage et à la pluie, la symbolique de la hache se rattache à la fertilité et au travail de la terre. En relation avec la puissance de l’éclair et du ciel, la hache peut exprimer aussi la détention d’une autorité ou d’un pouvoir guerrier, cérémoniel ou spirituel…

D'après les crosses-serpents gravées sur la Table des Marchands, Gravinis. (Marsailly/Blogostelle)

D’après les crosses-serpents gravées sur la Table des Marchands, Gravinis, période Néolithique. (Marsailly/Blogostelle)

Des motifs de crosse ou de serpents
La hache, un outil très utile dans la vie quotidienne agricole, est également un objet de prestige chargé de sens dans la vie culturelle et spirituelle des peuples du néolithique. On rencontre aussi des motifs de crosse ou de serpents qui peuvent symboliser une forme d’autorité ou de puissance. Le serpent peut également se rapporter à la fertilité…

Voir aussi l’article le symbolisme de la Hache

Cerfs et bovidés peuplent l’iconographie néolithique…
Déjà présents au paléolithique, les bovidés et les cervidés apparaissent comme une puissante une source d’inspiration pour les artistes du néolithique… en Europe comme au Proche-Orient.

On les retrouve ensuite dans l’art des âges du Bronze et du Fer… On rencontre des cervidés ou des bovidés sur des céramiques, des représentations rupestres dans les sanctuaires, des objets précieux, des coiffes à cornes…

D'après un décor de céramique néolithique espagnole, motifs de bovidés et de cervidés. (Marsailly/Blogostelle.)  D'après un cervidé sculpté à Gravinis, dalle provenant de la Table des Marchands. (Marsailly/Blogostelle.)

D’après le thème des cervidés : un motif sculpté à Gravinis, dalle provenant de la Table des Marchands, Bretagne, France ; un décor de céramique néolithique espagnole ; et des cervidés de l’art rupestre de l’âge du Bronze, Val Camonica, Italie ; et un dessin néolithique de céramique : attelage de bovidés. (Marsailly/Blogostelle)

D'après l'art rupestre de l'âge du Bronze en Italie, le thème des cervidés. (Marsailly/Blogostelle.)  D'après un dessin néolithique de céramique, attelage de bovidés. (Marsailly/Blogostelle.)

Au cours du néolithique, les activités d’agriculture, d’élevage et d’artisanat se développent de plus en plus intensément. Les appropriations et l’exploitation de nouvelles terres se multiplient. L’habitat villageois gagne du terrain et se diversifie. Et, intimement liées aux villages, on édifie des sépultures collectives qui relient monde des vivants et monde des morts…

Article suivant  Villages, sépultures collectives et enceintes néolithiques

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